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경제일반

[반도체대란②] 삼성, 美 압박에 이재용 부재까지…"위기냐 기회냐"

바이든 "미국의 경쟁력은, 기업이 어떻게 투자하느냐에 따라 달렸다"
전문가 "'미국에서 차량용 반도체를 생산하라'는 뜻을 담은 무언의 압력"
손경식 "이 부회장 사면, 정부에 공식 건의"

 

[폴리뉴스 김현우 기자] 미국 조 바이든 대통령은 지난 12일(현지 시간), ‘반도체 화상회의’를 개최하고, 삼성전자,인텔 등 글로벌 반도체 기업들을 불러들여 "우리(미국)의 경쟁력은, 기업이 어떻게 투자하느냐에 따라 달렸다”고 했다. 전문가들은 바이든 대통령이 사실상 미국 내에 공격적인 투자를 주문한 것이라고 해석했다.

김필수 대림대 자동차학과 교수는 16일 <폴리뉴스>와 통화에서 "바이든의 발언은 '미국에서 차량용 반도체를 생산하라'는 뜻을 담은 무언의 압력"이라며 "하지만 삼성은 돈이 많이 남는 '하이테크' 반도체를 생산해내는데, 자동차 반도체의 경우 돈은 남지 않는 삼성 입장에선 생산하고 싶지 않는 기술이다"라고 설명했다.

이어 "바이든은 삼성에게 '보조금 줄 테니 하라'고 하지만, '안 하겠다면 그냥 나가라'는 의미의 압력을 주고 있는 것이다. 거기에 인텔과 TSMC는 미국에서 투자를 하겠다고 나선 상태니 삼성은 고민이 많을 것"이라고 했다.

최근 붉어진 수급 대란 문제에 미국이 '자국 살리기'에 나선건데, 자국 반도체 기업 인텔의 겔싱어 최고경영자는 12일 로이터와의 인터뷰에서 "인텔 공장 네트워크 안에서 차량용 반도체를 생산하는 것을 설계 업체와 논의 중이며 6∼9개월 안에 생산하는 것이 목표"라며 백악관의 요구에 즉시 답했다.

TSMC도 미국 애리조나에 120억달러(약 13조5000억원)를 투자해 파운드리 공장 건설을 짓는데 이어, 이번 반도체 공급 부족에 협력하기 위해 미국을 포함해 3년 간 1000억달러(약 112조 7000억원)를 투자하겠다고 나선 상태다.

돈 안되는 차량용 반도체, 삼성의 깊어가는 고민

삼성전자는 메모리 분야에서는 글로벌 최강이다. 하지만 차량용 반도체는 거의 생산하지 않고 있다. 반도체 업계 관계자는 "차량용 반도체는 고성능 메모리에 비해 수익성이 떨어진다"며 "차량용 반도체는 스마트폰과 PC 등의 메모리 반도체와 달리 교체주기가 길어 국내 기업들은 생산을 꺼리는 분위기"라고 설명했다. 차량용 반도체 교체 주기는 통상 10년으로 본다.

미국과 중국의 반도체 패권 경쟁 속에서, 바이든은 이번을 기점으로 미국 주도의 반도체 생태계를 만들겠다고 선언했다. 양준모 연세대 경제학과 교수는 <폴리뉴스>와 통화에서 바이든 행정부는 모든 인프라에 대해 자국 내 생산을 원칙으로 하는 정책을 펼치고 있다며 "미국은 화웨이나 TSMC 등 반도체에 대해 수출 금지 등 제재를 가하고 있는 상태다. 미국이 이들 기업의 반도체 생산을 자국 내에서 하게끔 만들면, 굳이 제재를 하지 않아도 반도체 패권에서 이길 수 있는 큰 발판이 될 것"이라고 내다봤다.

이와 함께 전문가들은, 삼성전자까지 들어오게 되면, 중국 주변 국가의 주요 반도체 기업을 미국 내에서 관리할 수 있고, 이를 통해 중국을 확실히 견제할 수 있다고 봤다. 삼성전자 입장에서는 미국이 추가적인 요구를 해올 경우 자칫 중국이라는 거대 시장을 포기해야 할 가능성이 있기 때문에 상황을 예의주시하는 중이다.

삼성전자 반도체 사업에서 중국이 차지하는 비중은 전체 매출의 40%에 육박한다. 미국 요구만 들어주면, 매출이 반토막이 날 수도 있는 상황이다. 여기에 중국 역시 미국을 상대로 반격에 나설 것으로 알려져 삼성전자의 입장은 더 난처해지게 됐다.

업계에서는 바이든 대통령의 투자 독촉에 삼성전자가 조만간 미국 현지 반도체 공장 추가 투자를 발표할 것으로 보고 있다. 삼성전자는 약 20조원을 투자해 미국 내 추가적인 공장을 짓는 방안을 지속 검토해왔다. 바이든의 압박으로 삼성전자가 투자 시점을 앞당기는 것은 물론 투자 규모도 확대할 가능성이 유력하다.

이재용 '사면설' 까지

업계에선 반도체 분야의 패권 전쟁이 막을 올린 상황에서 삼성전자의 경영을 진두지휘할 총수의 부재가 우리나라 경제 전반에 미칠 영향이 클 것으로 내다봤다. 최근 조 바이든 미국 대통령이 삼성전자에 사실상의 ‘공격적 투자’를 요구한 점도 사면론에 힘을 실어주는 요인 중 하나다.

앞서 이 부회장은 지난 1월 ‘국정농단’ 파기환송심에서 징역 2년 6개월을 선고받아 구속된 상태다. 사면이나 가석방 등 절차가 없다면 형기가 끝나는 내년 7월 말까지 수감생활을 해야 한다.

재계는 이 부회장의 공백이 우리나라 경제에 미치는 영향이 적지 않다고 보고 있다. 장기화 중인 코로나19 이후의 시대를 미리 준비해야 하는데, 글로벌 반도체 공급난이 촉발된 상황에서 삼성전자의 경영 행보가 더욱 중요해졌기 때문이다. 이에 손경식 한국경영자총협회장은 최근 이 부회장의 사면을 정부에 공식 건의하겠다는 입장까지 밝힌 상태다.

손 회장은 전날 한 언론 인터뷰에서 이 부회장이 이른 시일 내 경영에 복귀해야 한다고 강조했다. 자칫하면 한국이 반도체 강국 자리를 빼앗길 수 있다는 우려에서다. 그는 삼성전자가 반도체 주도권을 이어가려면 이 부회장을 사면해야 한다며 ‘광복절’이라는 구체적인 사면 시점까지 언급했다.

손 회장은 이날 서울 남대문로 CJ 사옥에서 한국경제신문과 인터뷰를 하고 “지금은 한국 경제를 위해 이 부회장이 그 어느 때보다 필요한 시기”라며 “(이 부회장이) 최대한 빨리 경영에 복귀할 수 있도록 해야 한다”고 말했다. 그는 “세계 각국이 반도체산업을 키우겠다고 나서고 있어 한국이 언제 ‘반도체 강국’ 자리를 뺏길지 모르는 게 현실”이라며 “삼성전자가 주도권을 놓치지 않으려면 이 부회장이 하루빨리 경영을 진두지휘해야 한다”고 강조했다.

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김현우 기자

제약/바이오 분야, 국회 보건복지위원회를 담당하고 있습니다.

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